Lettie Pate Whitehead Evans była pierwszą kobietą pełniącą wysoką funkcję kierowniczą w Coca-Coli. Zmarła w 1953 r, w wieku 81 lat, pozostawiając po sobie fortunę, którą od tamtej pory zarządzają dwie fundacje, dysponując milionami dolarów rocznie.

Kilka tygodni temu jedna z sal konferencyjnych w głównej siedzibie Coca-Coli w Atlancie nazwana została imieniem Whitehead Evans. Tym samym była dyrektorka dołączyła do wąskiego grona liderów, których uhonorowano w ten sposób.

Pomysł upamiętnienia Whitehead Evans wyszedł od Kathy Waller, dyrektor ds. finansowych w Coca-Cola. - To jedna z najważniejszych postaci w naszej historii, zasługuje na ten honor - mówi Waller. - Była bardzo ważną osobą dla całej firmy i wywarła na nią ogromy wpływ - dodaje.

Niewielu pamięta jeszcze tę historię, a zaczyna się ona w 1894 roku, kiedy Lettie Pate z Virginii poślubiła prawnika Josepha B. Whiteheada spod Chattanoogi. Młoda para rozpoczęła spokojne życie. Joseph specjalizował się w prawie podatkowym, a Lettie została w domu, by opiekować się dwoma synami.

Joseph wraz z bliskim przyjacielem, Benjaminem F. Thomasem, zastanawiał się nad zdobyciem praw do butelkowania Coca-Coli. W tamtym czasie sprzedawana była ona przede wszystkim z nalewaków. Przyjaciele nie mieli wystarczającej wiedzy o branży napojów, nie znali też Asa G. Candlera, ówczesnego szefa Coca-Coli. Znali jednak Sama Erwina, krawca z Chattanoogi, który był dalekim kuzynem Candlera.

21 lipca 1899 roku w Atlancie Thomas i Whitehead opuścili spotkanie z Candlerem z kontraktem na butelkowanie i sprzedaż Coca-Coli niemal w całym Stanach. Sam Erwin uczestniczył w spotkaniu, ale nie przyłączył się do przedsięwzięcia.

Thomas w 1899 roku zbudował pierwsza rozlewnię Coca-Coli w Chattanooga. Whitehead współpracował z miejscowym biznesmenem Johnem T. Luptonem, by otworzyć kolejny zakład w Atlancie. Oba stały się zalążkiem firmy, która sprzedaje dziś napoje na całym świecie.

W 1906 roku Joseph Whitehead zmarł na zapalenie płuc zostawiając żonę i dwóch małych synów. 34-letnia Lettie Pate Whitehead była już znana w Atlancie jako liderka lokalnej społeczności i szybko zajęła miejsce męża w biznesie. By efektywnie zarządzać majątkiem, założyła Whitehead Holding Company i Whitehead Realty Company.

W 1913 roku Lettie ponownie wyszła za mąż. Jej wybrankiem został płk Arthur Kelly Evans, emerytowany oficer kanadyjskiej armii. Whitehead Evans przeżyła obu swych synów: Joseph B. Whitehead, Jr. zmarł w 1935, a Conkey Pate Whitehead w 1940.

W pierwszej połowie XX wieku Coca-Cola rozwijała się dynamicznie. Ernest W. Woodruff wraz z grupą inwestorów kupił Coca-Colę od rodziny Candlerów w 1919 roku. Dziesięć lat później większość napojów firma sprzedawała w butelkach, a nie z tradycyjnych nalewaków.

W międzyczasie, Robert Woodruff stał się mentorem i bliskim przyjacielem Whitehead Evans. W 1934 roku Coca-Cola odkupiła rozlewnie od rodziny Whiteheadów, w zamian oferując akcje koncernu. Whitehead Evans weszła do zarządu Coca-Coli, gdzie zasiadała przez dwie dekady. Była jedną z pierwszych kobiet w USA na takim stanowisku w dużej korporacji i pierwszą w Coca-Coli.

Whitehead Evans przez całe życie wspierała finansowo ponad 130 organizacji, przekazując im miliony dolarów. Wspierała uniwersytety, szkoły, muzea i szpitale.

W 1945 otworzyła charytatywną Lettie Pate Evans Foundation oraz Lettie Pate Whitehead Foundation. Przekazała im w spadku swój majątek. Obie fundacje działają do dziś pod auspicjami Robert Woodruff Foundation. W 2014 roku z ich funduszy przyznano granty w wysokości ponad 53 milionów dolarów.